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Cómo las altas temperaturas hacen subir los precios de los alimentos

by Editor
Cómo las altas temperaturas hacen subir los precios de los alimentos

El aumento de las temperaturas en Europa ha afectado la producción agrícola y parece que tendrá un efecto dominó en los costos de los alimentos. A medida que el clima más cálido se convierte en la norma, ¿la “inflación térmica” se convertirá en algo habitual?

Las olas de calor en Europa durante la última semana han provocado un clima excepcionalmente cálido que ha causado estragos en todo el continente. En Francia, Grecia, España y Portugal, las temperaturas superiores a 40C provocaron incendios forestales que obligó a decenas de miles a evacuar sus hogares. En el Reino Unido, un máximo histórico de 40,3 °C generó caos en los viajes y temores de una emergencia sanitaria.

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Incluso cuando el calor no ha causado daños evidentes, el impacto de un clima tan extremo puede tener un efecto duradero, especialmente en la producción de alimentos. Es probable que el resultado sea una “inflación térmica”, temperaturas inusualmente altas que provocan cosechas más pequeñas y el aumento de los precios de los alimentos.

En Italia, por ejemplo, a mediados de julio ola de calor fue uno de una serie que ha llegado al país este verano. Como consecuencia, el sindicato agrícola Coldiretti advirtió que la sequía amenaza entre el 30 y el 40 por ciento de la cosecha estacional nacional.

En toda Europa, la ola de calor de julio golpeó durante una ventana de polinización crucial para los cultivos de maíz, amenazando con reducir las cosechas totales y aumentar las necesidades de importación. Al mismo tiempo, los expertos pronostican un disminución de la producción de leche que podría durar semanas debido al sobrecalentamiento del ganado.

“La demanda a nivel mundial está superando la oferta”

El impacto de la inflación térmica podría sentirse en los próximos meses. Para los cultivos de cereales como el trigo, el arroz y el maíz, los precios en los mercados de productos básicos se fijan por adelantado, en función de las previsiones sobre el éxito de la cosecha. “Cualquier expectativa de que va a haber escasez, ya sea pequeña o grande, normalmente se manifiesta en cuatro a seis meses”, dice Dominic Moran, profesor de economía agrícola y de recursos en la Universidad de Edimburgo.

Dado que la temporada de cosecha ya ha comenzado para muchos productos, la ola de calor de julio no dañó tantos cultivos como podría haberlo hecho. Pero en el contexto económico actual, el impacto de la inflación térmica aún podría golpear con fuerza.

“Estamos en una crisis de alimentos, energía y costo de vida, creada por COVID-19, exacerbada por la invasión rusa de Ucrania”, dice el profesor Tim Benton, director del Programa de Medio Ambiente y Sociedad en el grupo de expertos de asuntos internacionales Chatham House. “En un mercado interrumpido, donde la demanda a nivel mundial supera la oferta, cualquier pérdida de cosecha no ayuda a los precios”.

En mayo de 2022, el proveedor de servicios financieros Allianz descubrió que los precios de alimentos y bebidas en los países de la eurozona habían bajado. aumentó en un promedio de 14% desde principios de 2021. Al mismo tiempo, los precios minoristas solo habían aumentado un 6%, lo que significa que los minoristas aún tenían que pasar lo peor de los aumentos de precios de los productores de alimentos a los consumidores.

Para cuando estos aumentos se reflejen por completo en los precios de los supermercados, Allianz prevé que el consumidor europeo medio gastará 243 € adicionales en una cesta de productos alimenticios en comparación con 2021, antes de que se tenga en cuenta la inflación térmica.

Aparte del maíz, los productos que probablemente se verán más afectados por la ola de calor de julio incluyen tubérculos como la patata y la remolacha azucarera. “Toman mucha agua y no toleran el estrés por calor o las condiciones de sequía en la época equivocada del año”, dice Moran.

El coste de la ganadería también sube exponencialmente con el calor. Moran agrega, “al ganado no le gusta el calor, así que hay que ponerlo adentro para controlar su temperatura. Luego te ves obligado a mantenerlos frescos con energía y, dependiendo de dónde vivas, los precios de la energía se disparan”. El estrés inducido por el calor también puede cambiar el comportamiento de los animales, haciendo que las gallinas pongan menos huevos y vacas lecheras para producir menos leche.

“Una adaptación drástica”

Dado que parece que las temperaturas más altas se convertirán en algo habitual en el futuro, ¿cómo pueden los sistemas alimentarios mitigar el impacto en los costos para los consumidores?

Una opción a la que están recurriendo algunos agricultores es cambiar de cultivo para cultivar alimentos que sean más resistentes al calor extremo y la sequía. “Esas decisiones se están tomando ahora mismo en muchos países”, dice Moran. “Tenemos una red internacional de centros de mejoramiento de cultivos que están mejorando los cultivos por ese motivo”.

Pero no será posible para todos. En algunas áreas, el cambio climático está elevando las temperaturas tanto que la tierra ya no será apta para el uso agrícola. “Eso es mucho más drástico… pero no es imposible”, dice Moran.

Otra opción es repensar cómo funcionan los sistemas alimentarios globales en conjunto. El modelo actual es “súper eficiente y justo a tiempo, donde la comida es barata sobre todo”, dice Benton. “Los sistemas alimentarios resilientes tienen más almacenamiento incorporado, más diversidad de rutas de suministro, fuentes y productos, más descentralización en lugar de grandes centros de procesamiento y distribución, y más agilidad”.

Un sistema resiliente es más costoso, lo que no abarataría los costos de los alimentos. Pero garantizaría que el suministro de alimentos fuera menos vulnerable a los choques climáticos, beneficiando a los consumidores e incluso aumentando la estabilidad política.

En junio de 2010, el calor extremo en Rusia y Ucrania redujo los rendimientos “a aproximadamente la misma cantidad que la guerra actual”, dice Benton. El aumento de precio resultante para la harina de trigo tuvo efectos dramáticos a nivel mundial, aumentando la inseguridad alimentaria, la pobreza y los disturbios civiles en varios países. La Primavera Árabe fue impulsada por disturbios causados ​​por el alza de los precios del pan.

“La era de la comida barata está llegando a su fin”

En 2021, el Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático de la ONU concluyó que era inevitable que hubiera una “aumento de la incidencia” de fenómenos meteorológicos extremos sin precedentes. En un clima cambiante que probablemente se vuelva más volátil, la inflación térmica es uno de los resultados de un problema de producción de alimentos que crece como una bola de nieve.

Si bien las olas de calor golpearon Europa, los eventos climáticos han afectado la producción global en todo el mundo este año.

En el sur de China, las fuertes lluvias de verano y las inundaciones interrumpieron la producción de arroz, frutas y hortalizas. La sequía afectó los rendimientos del trigo de invierno en los EE. UU. y los cultivos de maíz y soja en Argentina. Toda esta interrupción en la primera mitad del año no presagia nada bueno para lo que vendrá después.

“De cara al futuro, nuestro sistema alimentario mundial es demasiado frágil para absorber impactos, ya sean climáticos o de otro tipo, y, por lo tanto, debemos pensar en aumentar su resiliencia”, dice Benton. “Quizás, por lo tanto, la era de la comida barata está llegando a su fin”.

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