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Cómo cambiar el mundo con visualización de datos

by Editor
How to change the world with data visualisation

“Ella puede mirarlo porque tiene imágenes”. Ese fue el comentario fulminante de Florence Nightingale, cuando envió un informe sobre la reforma de la salud pública a la reina Victoria.
Nightingale no estaba muy impresionado con la Reina (“La persona menos autosuficiente que he conocido”). Pero entendió claramente a su audiencia: si quieres transmitir un mensaje, pinta un cuadro.
El mensaje de Nightingale difícilmente podría haber sido más importante. Después de servir en un hospital de Estambul durante la guerra de Crimea, regresó del lugar al que llamó “el reino del infierno” con una misión reformadora.
De hecho, el hospital había sido un infierno. Los hombres llegaban sangrando por las heridas abdominales, sus cuerpos plagados de alimañas; y se van, cosidos en sus propias mantas para ser llevados a una fosa común.
Solo en enero de 1855, el ejército británico en Crimea perdió a un hombre de cada diez debido a los estragos de enfermedades como la disentería y el cólera. Nightingale estaba intentando, al principio sin éxito, evitar una catástrofe humanitaria, ya que las enfermedades infecciosas destrozaron al ejército británico.
Pero Nightingale descubrió que el número de muertes en los hospitales se redujo drásticamente después de las mejoras en la higiene: blanquear las paredes, por ejemplo, y sacar un caballo muerto del suministro de agua.
Ella creía que esfuerzos similares en materia de higiene pública podrían mejorar drásticamente la salud pública en Gran Bretaña. Lo que había funcionado en Estambul podría funcionar en otros lugares. “La naturaleza es la misma en todas partes y nunca permite que sus leyes sean violadas impunemente”, señaló.
La idea fue impulsar su campaña de regreso en el Reino Unido. Fue una de las únicas figuras que emergieron del desastre de la Guerra de Crimea con su reputación intacta. Pero a pesar de su celebridad, tuvo que luchar cuesta arriba para convencer al establecimiento médico.
Con la teoría de los gérmenes en su infancia, las ideas de Nightingale fueron vistas como radicales y, por muchos médicos, inverosímiles. El director médico, John Simon, opinó en 1858 que, como causa de muerte prematura, las enfermedades contagiosas eran “prácticamente hablando, inevitables”.
Nightingale no solo fue enfermera y un ícono nacional, sino también estadística, la primera mujer miembro de la Royal Statistical Society. Ella había utilizado su comprensión de los datos para rastrear el vínculo entre las mejoras sanitarias y la caída de la tasa de mortalidad en los hospitales de Estambul.
Convertir esa comprensión en acción requería persuasión estadística. Con aliados geek como William Farr y John Sutherland, Nightingale comenzó a hacer campaña por mejores medidas de salud pública. Pero el arma crucial en esa campaña fue la visualización de datos de Nightingale, el más famoso es su “diagrama de rosas”.

El más famoso de los “diagramas de rosas” de Florence Nightingale, “Diagrama de las causas de mortalidad en el ejército del este”

Este diagrama, fácilmente descartado como mera decoración, iba a cambiar el mundo. Como pieza de retórica estadística es impresionante, cuenta una historia convincente de desastre antes de las mejoras sanitarias y de redención después. Esos dos círculos pálidos entregaron una poderosa carga útil de dos partes; John Simon y sus aliados sintieron la fuerza de ambos cañones.
Pero tan sorprendente como el propio diagrama fue la percepción de Nightingale sobre la importancia de la visualización de datos, en una época en la que los estadísticos británicos se basaban invariablemente en tablas de datos.
El día de Navidad de 1857, esbozó un plan para usar la visualización de datos para el cambio social. Ella declaró su plan de tener sus diagramas vidriados, enmarcados y colgados en la pared en la Junta Médica del Ejército, Guardias a Caballo y Departamento de Guerra. “Esto es lo que no sabían y debían saber”.
Y planeó distribuir sus diagramas exactamente a las personas adecuadas.
“Nadie excepto los hombres de ciencia siquiera miran los apéndices de un Informe, y esto es para el público vulgar. . . Ahora bien, ¿quién es el público vulgar que va a tenerlo? … La reina … El príncipe Alberto . . . todos los jefes de la corona en Europa, a través de los embajadores o ministros de cada uno… todos los oficiales al mando en el ejército… todos los cirujanos de regimiento y oficiales médicos. . . los jefes de saneamiento en ambas cámaras [of Parliament] … todos los periódicos, reseñas y revistas.”
John Simon y sus aliados estaban indefensos ante este ataque. Nightingale y sus aliados, y en particular su retórica gráfica, resultaron irresistibles. La práctica de la salud pública evolucionó, se aprobaron nuevas leyes sanitarias y John Simon revisó en silencio sus puntos de vista sobre la inevitabilidad de la muerte por contagio.
Todo experto moderno en visualización de datos tiene una opinión sobre los gráficos de Nightingale. Algunos los encuentran impresionantes, otros confusos o incluso engañosos. Pero en mi opinión, hay algo impactante y brillantemente moderno en la batalla que decidió pelear y la forma en que usó visualizaciones de datos persuasivos como su arma.
Más que nunca, necesitamos entender cómo funciona la visualización de datos. Necesitamos entenderlo como consumidores, que pueden estar ilustrados o engañados, dependiendo de nuestra propia “graficidad” y las elecciones hechas por los productores de gráficos.
Y necesitamos entender la visualización de datos como productores. Los gráficos y diagramas son herramientas poderosas, potenciadas por la disponibilidad inmediata de datos y un software versátil. Pero como cualquier herramienta, pueden usarse con habilidad o torpeza. Pueden usarse para construir algo maravilloso o reutilizarse como armas.
Para tener una idea del poder y las penas de la visualización de datos, podríamos hacer algo peor que pensar en la campaña de Florence Nightingale para cambiar el mundo con un gráfico circular mejorado.

Para obtener más información sobre Florence Nightingale, la visualización de datos y los usos y abusos de los datos, tenga en cuenta que el libro de bolsillo de El detective de datos se publicó el 1 de febrero en Estados Unidos y Canadá. Título en otro lugar: Cómo hacer que el mundo sume.

Si desea escuchar a Helena Bonham Carter en el papel de Florence Nightingale (ella es increíble), entonces consulte este episodio de Cautionary Tales.

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